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                Né à Votkinski, en 1840 dans l'Oural, Tchaïkovski fit des études de droit à Saint-Pétersbourg tout en suivant des cours de musique au conservatoire de la ville. Il eut notamment pour professeur le compositeur et pianiste Anton Rubinstein, auprès de qui il devait continuer à prendre des cours d'orchestration. En 1866, le compositeur et pianiste Nikolaï Rubinstein, frère d'Anton, lui obtint le poste de professeur d'harmonie au Conservatoire de Moscou. Il y rencontra le dramaturge Ostrovski, auteur du livret de son premier opéra, le Voïvode. 

De cette période datent aussi, les symphonies n° 1 (1866), n° 2 dite"Petite russienne" en 1872 et n° 3 appelée "Polonaise" 1875, le Concerto pour piano n° 1 en si bémol mineur (1875),  ainsi que l'ouverture Roméo et Juliette (1869-1870).

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Tchaïkovsky en 1863
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                        Le concerto pour piano avait été initialement dédié à Nikolaï Rubinstein, qui l'avait jugé injouable. Profondément mortifié, Tchaïkovski remania considérablement l'ouvrage et le destina à Hans von Bülow, qui le créa à l'occasion de sa première tournée aux États-Unis (1875-1876). Rubinstein reconnut plus tard le mérite de la partition révisée et l'inscrivit à son répertoire. Célèbre pour son premier mouvement dramatique et l'utilisation habile de mélodies de type populaire, il est devenu l'un des concertos pour piano les plus fréquemment joués.
En 1876, Tchaïkovski entama une correspondance suivie avec Nadejda von Meck, une riche veuve, qui, enthousiasmée par sa musique, lui versa une rente annuelle qui lui permit de se consacrer entièrement à la composition. Tchaïkovski entretint avec elle des relations épistolaires, mais ne la rencontra jamais. Cependant, quatorze ans plus tard, madame von Meck, se croyant ruinée, cessa brutalement son soutien financier.

 

Tchaïkovsky vers 1887
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La période de sa relation avec Mme von Meck est l'une des plus productives de Tchaïkovski. Naquirent alors les opéras Eugène Onéguine (1878), la Pucelle d'Orléans (1879), Mazeppa (1883), les Variations sur un thème rococo pour violoncelle et orchestre (1876) et le Concerto pour violon en ré majeur (1878), la Marche slave (1876), la Symphonie n° 4 en fa mineur (1877), le Capriccio italien (1880),et le ballet "le Lac des cygnes" (1876). Ce tableau de Degas, me permet de rapeller que la danse et la musique, au fil des siècles, ont toujours été étroitement liées. Dans l'intervalle, en 1877, Tchaïkovski, espérant apaiser les conflits intérieurs dus à son homosexualité, avait épousé Antonina Milioukova, une étudiante en musique au Conservatoire de Moscou, qui lui avait écrit une déclaration d'amour. Dès le début, cette union fut un échec et le couple se sépara, ce qui le conduit au bord du suicide.


A partir de 1880, c'est la consécration: considéré comme le "musicien national" , Tchaïkovsky partage son temps entre la composition, de nombreux voyages, et une petite propriété qu'il vient d'acquérir à la campagne. En 1885 il compose la symphonie "Manfred" qui est probablement sa plus belle réussite symphonique, Tchaïkovsky se montrant très exigeant avec lui même. A partir de ce moment il va composer sans relâche, de 1885 à sa mort en 1893, la cinquième symphonie, les ballet "La belle au bois dormant"( 1889), "Casse noisette" (1891-1892).


. Photographie datant de 1890 environ . 

C'est aussi l'époque où il sera le plus hanté par l'idée de l'homme luttant contre son destin , et ce sera la magnifique sixième symphonie en 1893, avec un premeir mouvement tout emprunt de douleur intensse, une lutte sans merci  contre la mort qui l'emporte à la fin du mouvement.Dans le troisième mouvement une lueur d'espoir semble renaître, mais le dernier mouvement sera un véritable "Requiem" , la mort mise en musique . C'est magnifique de romantisme et de puissance suggestive. Neuf jours après la première execution, Tchaïkovski mourait du choléra, officiellement du moins. Des chercheurs ont en effet laissé entendre qu'il se serait suicidé sur ordre, à la suite d'une possible liaison avec un membre de la famille impériale.
De 1887 à 1891, Tchaïkovski effectua plusieurs tournées triomphales, dirigeant ses propres œuvres devant des publics enthousiastes dans les grandes villes d'Europe et des États-Unis. En 1890, il donna l'un de ses opéras les plus achevés, la Dame de pique.  

 

Tchaïkovsky en 1893 . 

 

De nombreuses compositions de Tchaïkovski, dont Casse-Noisette, le Concerto pour piano n° 1 en sol majeur (1880), sont restées très populaires. Chez lui, des épisodes richement mélodiques ou profondément mélancoliques alternent avec des mouvements dansants issus de la musique traditionnelle. Entré dès 1868 en relation avec le groupe des Cinq, Tchaïkovski sympathisa avec Balakirev, ne se départit jamais d'une certaine méfiance envers Rimski-Korsakov et manifesta toujours une franche hostilité à l'égard de Moussorgski. Contrairement à eux, il se tourna vers l'Occident, en particulier dans le choix de ses sujets. 

Mais il se considérait comme " russe, russe jusqu'à la moelle des os",
et Stravinski devait voir en lui le représentant le plus typique de la musique de son pays natal. Un thème parcourt sa production : le destin de l'homme, la lutte de ce dernier pour en venir à bout et son échec final.


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